Région 1-District 1 | OPINION

Où va votre argent?

Le National Farmers Union (NFU) et la plupart des Insulaires ont été soulagés lorsque les gouvernements fédéral et provincial ont pris des mesures rapides pour lutter contre le COVID-19. Les mesures mises en place ont contribué à freiner la propagation du virus et ont sauvé de nombreuses vies ici à l'Île-du-Prince-Édouard et dans d'autres provinces et territoires. Les porte-parole du gouvernement se sont montrés soucieux d'adresser des messages sincères aux personnes qui pleurent la mort de membres de leur famille et d'amis. Nous sommes impressionnés par la rapidité et l'efficacité apparente avec lesquelles les décideurs ont mis en place des fonds d'urgence.

Ils ont commencé par les personnes vulnérables les plus évidentes, celles qui ont perdu leur emploi actuel ou leur emploi saisonnier en raison de fermetures. Les gouvernements ont également été rapides à reconnaître et à répondre aux nombreuses catégories de personnes les moins remarquées, celles qui passent toujours à travers les mailles du filet pour quelque raison que ce soit.

Alors que l'attention des politiciens se tournait vers les fonds d'urgence pour les entreprises, les gens ont commencé à surveiller de plus près. Beaucoup de gens se souviennent des paiements choquants aux grandes entreprises pendant la récession de 2008, tandis que les gens ordinaires ont fait faillite. Cependant, dans cette scène de pandémie, tout semblait bien se passer, car des secteurs spécifiques des petites et moyennes entreprises se sont vu offrir un soutien pour garder leurs portes ouvertes et / ou les repousser jusqu'à ce que le virus COVID-19 s'affaiblisse et disparaisse.

Cependant, de nombreux signaux d'alarme ont été émis lorsque le ministre de l'Agriculture de l'Île-du-Prince-Édouard a annoncé un fonds de secours de 4.7 millions de dollars qui semble être destiné aux Irving. Au début de la pandémie, la société a déclaré qu'elle avait un surplus de pommes de terre. Les médias ont rapporté que Cavendish Farms avait conseillé aux producteurs de pommes de terre de l'Île-du-Prince-Édouard sous contrat de fournir à l'entreprise des pommes de terre pour «vendre à d'autres marchés s'ils le pouvaient». Et cela a été dit au milieu de la fermeture des frontières. C'était au mieux déraisonnable, voire cruel. La situation semble avoir changé lorsque la société a découvert qu'elle pouvait obtenir de l'argent public. Maintenant, il semble que le transformateur envisage de prendre les pommes de terre aux producteurs et de produire des frites commercialisables.

Lorsque la NFU a posé des questions sur les 4.7 millions de dollars, le sous-ministre de l'Agriculture nous a informés que l'aide ne va pas directement aux agriculteurs individuels mais à «l'industrie», à savoir Cavendish Farms. Il a insisté sur le fait que les agriculteurs recevront une aide indirecte, car l'entreprise Irving sera «en mesure» de payer les agriculteurs pour leurs pommes de terre qui, autrement, auraient pu être sous-évaluées. La part Irvings de l'argent public sera versée pour le transport et le stockage du produit transformé.

Dans nos conversations avec les autorités, nous entendons beaucoup parler de la «surabondance» du marché et de la «chaîne d'approvisionnement» endommagée. En période de pandémie, cela nous donne une autre indication de la faiblesse et de l’imprécision du modèle industriel de production et de transformation des aliments. Les surabondances et les chaînes d'approvisionnement défectueuses sont inévitables lorsqu'une catastrophe peut entraîner la rupture de systèmes interdépendants tels que le transport et même la demande des consommateurs. Et pour être réaliste: il y aura d'autres crises à l'avenir. La fragilité et le manque de résilience du modèle industriel dit robuste sont évidents en période de catastrophe. Cela est clair lorsque d'énormes opérations contrôlent l'agriculture et la terre, et lorsque le traitement hautement centralisé est la norme. Il y a un problème de chaîne d'approvisionnement lorsque le virus frappe Cargills, les géants qui contrôlent le boeuf au Canada. Il y a une pénurie de boeuf dans les magasins. De plus, lorsque l'usine d'Olymel au Québec doit fermer ses portes, les producteurs de l'Atlantique devront peut-être abattre leurs porcs. Le porc pourrait devenir un aliment de luxe.

Et c'est le cas avec les Fermes Cavendish, les restaurants et les fast-foods sont fermés à cause du virus. Le marché des alevins français se rétrécit. Il y a une «surabondance» temporaire. L'entreprise de transformation aura probablement des frais de transport et de stockage supplémentaires. C'est une partie du risque de faire ce genre d'entreprise industrielle. Cela fait partie de leur responsabilité. Pourquoi l'argent des contribuables devrait-il servir aux dépenses de fonctionnement ordinaires de Cavendish Farms? Le milliardaire Irving derrière Cavendish Farms pourrait avoir à absorber une baisse de quelques points de pourcentage des bénéfices en cette période de crise. C'est leur risque.

En réalité, les agriculteurs supportent généralement la plupart des risques. L'UNF serait plus heureuse si le gouvernement de l'Île-du-Prince-Édouard faisait participer plus directement les producteurs à une discussion sur la meilleure façon de dépenser 4.7 millions de dollars en pommes de terre. Le transformateur a la liberté illimitée de décider des pommes de terre à recevoir ou non. Le sous-traitant a également le privilège de longue date et non scruté de juger un certain pourcentage de chaque livraison «impropre» au traitement. Les agriculteurs doivent pouvoir réclamer une bonne partie du fonds public d'urgence pour couvrir leurs pertes réelles.

Le National Farmers Union attend du ministère de l'Agriculture qu'il assure la protection des agriculteurs. La NFU exhorte le ministre à être transparent sur toutes les négociations relatives à la dispersion de près de cinq millions de dollars. Tous les insulaires s'y attendent.

Douglas Campbell vit sur sa ferme dans le sud-ouest du lot 16 et est directeur de district de la National Farmers Union