Op Ed: A system that leaves producers out by design

Op Ed: A system that leaves producers out by design
by Amanda Wildeman, Executive director, NFU-NB
September 19, 2016
New Brunswick wild blueberry producers have faced one of the hardest seasons in history: strong NB yields, record low prices, closure of buying stations, a new processing plant that was not built to receive berries harvested in small boxes like most producers are currently set up to harvest in, excellent yields in Quebec and surplus from last season has worked itself into a perfect storm that has tensions running high and stress levels through the roof for many involved.
Producers have become increasingly vocal about their current challenges, taking to the media and protests as the final straw to make themselves heard.  Contrary to what many may think, this have not been the first line of action – but rather the result of being pushed to the limit as they have worked hard to play by the rules for many years without being heard or acknowledged. 
Over the past four years, producers have been warning that the government supported trade of nearly 16,000 acres of prime crown land and the subsidies for the new processing plant operated by Oxford Frozen Foods would not bring jobs and prosperity the industry, as the government promised.  Letters have been written, meetings have been held, attempts to work within the current available structures have been unsuccessful, a nearly three-year process to get a regional marketing board off the ground has been repeatedly stalled by government – with most recently, a public consultation in May of this year from which producers are still waiting on the results and next steps.
As Minister Doucet told the National Farmers Union in New Brunswick and producers recently - ‘it’s complicated’.  Perhaps surprisingly, I do agree with this statement – there are many years of historical alliances, disputes, lack of government support for smaller producers to the flat out creation of a vertically integrated monopoly system run by Oxford Frozen Foods.  Producers from all sides and regions have shared stories with me where they have felt bullied or shut out at different times from: the government, processors, the provincial marketing agency Blueberries New Brunswick, and even other producers.
Though when I think of how complicated the situation is a quote keeps coming back to me: Every System is Perfectly Designed to get the results it gets - Paul Batalden
The thing about this quote is that it’s not saying that all systems were designed with careful planning and consideration for the results and unintended consequences, sometimes the design was not well thought out from the beginning and the system is unintentionally designed to get the results that it’s getting.
In perhaps a desperate attempt to create more jobs for the province, the previous government designed a system where one big player will soon have enough of their own primary production to fill their processing plant.  A system that leaves smaller producers at the mercy of four main buyers and scared to publically criticise anything for fear of having a bountiful crop and mysteriously nowhere to sell it.  A system that fully adopts the neo-liberal trade agenda that gives a lot of power to the large multinational corporations as a sort of savior for struggling rural economies (a system that has yet to increase individual wealth anywhere in the world – but rather concentrates it in the hands of a few).  A system that has no space for smaller producers to participate, negotiate prices or speak out in the face of these injustices that are often mistaken for ‘progress’ or ‘development’.
As identified in the recently announced NB Economic Growth Plan, wild blueberries are a unique opportunity for NB as we are one of few regions in the world with suitable growing conditions.  In follow-up conversations with Ministers and government staff working on this file, this really means carrying out New Brunswick Wild Blueberry Sector Strategy 2013-2018.   This document is full of promises for the future – encouraging both new and experienced producers to expand.  Many who have done so and are seriously questioning the investments they have made given dropping market prices over the last few years.  Others are looking to sell their lands to Oxford this year due to declining market value of blueberry land that is expected to continue to drop over the next few years and folks are trying to get out while the ‘getting out’ is still decent.   A thriving a growing blueberry sector is not one where producers are almost subservient to large corporations, continuously receiving lower and lower prices while processors hold on to a larger percentage of the profits.  A thriving sector is one where many individual producers are able to make a living, operating their own business, creating employment in their communities and where NB can proudly boast that their blueberries are proudly produced by the men and women who live and work in NB.
The National Farmers Union in New Brunswick is calling on the government to take strong and immediate action to:

  • Publically announce a the results of the plebiscite vote on the creation of the Regional Marketing Board from May of this year, as well as their final decision on this opportunity
  • Create a producer driven mechanism to negotiate prices and ensure that final adjustment payments are consistently made to producers after the berries have been sold on the world market
  • Initiate a thorough and in-depth review of how they are organized and represent themselves including all stakeholders: producers of all sizes, government, processors and representative bodies

Every system is perfectly designed to get the results it gets.  Working with the current system will continue to get the same results.  The good news is it is still possible to design a system that will actually allow the full participation of all blueberry producers regardless of size – it will require frank dialogue, hard work and commitment from all involved to see this sector increase individual farm net income – not just overall export and GDP benefit.
Amanda Wildeman
Executive director, NFU-NB
Opinion : Un système qui laisse les producteurs de côté à dessein
Le 19 septembre, 2016
Les producteurs de bleuet sauvage du N.-B. ont fait face à une des plus difficiles saisons de leur histoire : de solides rendements, des prix exceptionnellement bas, la fermeture des centres d’achat, une nouvelle unité de transformation qui n’avait pas été conçue pour traiter des petits fruits récoltés dans des petites boites comme la plupart des producteurs l’ont fait jusqu’ici, des rendements excellents au Québec et des surplus de la dernière saison ont créé une parfaite tempête avec des tensions élevées et des niveaux de stress records pour de nombreux acteurs.
Les producteurs sont devenus de plus en plus loquaces concernant les défis auxquels ils étaient confrontés, ils se sont tournés vers les médias et les protestations comme dernier recours pour se faire entendre.  Contrairement à ce que plusieurs pensent, cela n’a pas été leur premier recours – mais plutôt le résultat d’avoir été poussés à l’extrême après avoir travaillé dur pour respecter les règles du jeu pendant de nombreuses années sans avoir été entendus ou reconnus.
Durant les quatre dernières années, les producteurs ont averti le gouvernement qui appuyait la vente de près de 16 000 acres des meilleures terres de la Couronne et les subventions accordées à la nouvelle usine de transformation d’Oxford Frozen Foods, que cela ne créerait pas de nouveaux emplois ni de prospérité pour l’industrie tel que le gouvernement le promettait.  Les lettres écrites, les rencontres organisées, les tentatives de travailler à l’intérieur des structures actuellement en place ont toutes été sans succès ; un processus, en marche depuis trois ans pour obtenir qu’un office de commercialisation régional soit formé, a été retardé par le gouvernement à plusieurs reprises – avec plus récemment, une consultation publique en mai de cette année, de laquelle les producteurs attendent encore les résultats et les étapes à venir.
Comme le ministre Doucet l’a dit à l’Union nationale des fermiers au Nouveau-Brunswick et aux producteurs récemment : « C’est compliqué. »  Cela peut vous surprendre, mais, je suis d’accord avec cette déclaration – il existe depuis des années des alliances historiques, des disputes, des manques de ressources du gouvernement pour les petits producteurs, et plus récemment la création d’un système de monopole verticalement intégré dirigé par Oxford Frozen Foods.  J’ai entendu des histoires de producteurs de tous les côtés et de toutes les régions ; à un moment ou un autre presque tous ont été intimidés ou exclus par soit le gouvernement, les transformateurs, l’agence de commercialisation provinciale et même par d’autres producteurs.
Même quand je pense combien la situation est compliquée, une citation me revient à l’esprit :
Chaque système est parfaitement conçu pour obtenir les résultats qu’il produit - Paul Batalden
Cette citation ne dit pas que tous les systèmes ont été conçus avec une planification prudente et avec des considérations pour les résultats et les conséquences imprévues, parfois, au début, la conception n’a pas été bien raisonnée et le système est involontairement conçu pour obtenir les résultats qu’il obtient.
Il se pourrait que dans une tentative désespérée pour créer plus d’emplois dans la province, l’ancien gouvernement ait préparé un système dans lequel un gros joueur arriverait rapidement avec sa propre production primaire, à satisfaire les besoins de son usine de transformation.  Un système qui laisse les plus petits producteurs à la merci des quatre principaux acheteurs, et craintifs de critiquer publiquement quoique ce soit, de peur d’avoir une excellente récolte et mystérieusement nulle part pour la vendre.  Un système qui adopte pleinement l’agenda néolibéral qui accorde beaucoup de pouvoir aux grandes corporations multinationales, qui deviennent comme un genre de ‘sauveteur’ pour les économies rurales chancelantes (un système qui n’a pas encore augmenté la richesse individuelle nulle part au monde – sinon qui la concentre plutôt dans les mains d’une minorité).  C’est un système qui n’a pas de place pour la participation des plus petits producteurs, pour la négociation des prix ou pour parler de ces injustices qui sont souvent présentées comme étant « le progrès » ou comme étant « le développement ».
Tel qu’identifié dans la récente annonce du Plan de croissance économique du N.-B., les bleuets sauvages seraient une occasion unique pour le N.-B. parce que nous sommes une des rares régions au monde avec les conditions de croissance appropriées.  Dans les conversations qui ont suivi, avec les ministres et le personnel de l’administration qui travaillent sur ce dossier, cela signifie vraiment mettre en place la Stratégie du secteur des bleuets sauvages 2013-2018.  Toutefois, ce document est truffé de promesses pour l’avenir, on y encourage les producteurs nouveaux ou expérimentés à s’agrandir.  Plusieurs y ont cru et maintenant ils s’interrogent sérieusement sur les investissements qu’ils ont faits lorsqu’ils constatent la chute des prix courants durant ces dernières années.  D’autres cherchent à vendre leurs terres à Oxford dès cette année à cause de la baisse de la valeur du marché des terres à bleuet qui est censée continuer à baissé durant les prochaines années et les gens tentent de s’en sortir pendant que « la sortie » est encore décente.
Un secteur des bleuets dynamique n’est pas celui dans lequel les producteurs sont presque asservis aux grandes corporations, dans lequel ils reçoivent continuellement des prix de plus en plus bas, alors que les transformateurs détiennent la plus grande part des profits.  Un secteur dynamique en est un dans lequel plusieurs producteurs individuels sont capables de gagner leur vie, d’exploiter leur entreprise, de créer des emplois dans leur collectivité et dans lequel le N.-B. peut fièrement se vanter que les bleuets sont produits par des hommes et des femmes qui vivent et travaillent au N.-B.
L’Union nationale des fermiers au Nouveau-Brunswick demande au gouvernement de prendre des actions fermes et immédiates :

  • D’annoncer publiquement les résultats du plébiscite du mois de mai de cette année sur la création d’un office régional de commercialisation, ainsi que sur la décision définitive à ce sujet ;
  • De créer un mécanisme fondé par les producteurs pour négocier les prix et garantir que les paiements finals ajustés sont fait aux producteurs après que les fruits ont été vendus sur le marché mondial ;
  • D’entreprendre une revue complète et approfondie sur comment les producteurs s’organisent et se représentent, y inclus tous les intéressés : les producteurs de toutes les grandeurs, le gouvernement, les transformateurs et les organes représentatifs.

Chaque système est parfaitement conçu pour obtenir les résultats qu’il produit.  Travailler avec le système actuel va continuer à donner les mêmes résultats.  La bonne nouvelle, c’est qu’il est encore possible de concevoir un système qui permet vraiment la pleine participation de tous les producteurs de bleuet quelle que soit leur grandeur – cela va exiger un dialogue franc, un travail ardu et un engagement de tous les intéressés qui souhaitent voir ce secteur accroitre les revenus nets des fermes individuelles – et non pas seulement de l’ensemble des exportations et des bénéfices du produit domestique brut.
Amanda Wildeman
Directrice générale, Union nationale des fermiers au N.-B.